הנפט הוא לכל הדעות משאב מתכלה, אך לרוב עוסקים בשאלה "מתי הנפט יגמר", במקום לדון בתפוקת הנפט שהיא הנתון החשוב לכלכלת העולם. תפוקת באר נפט מתנהגת בדומה לעקומת פעמון, ובאותו האופן, התפוקה העולמית של נפט תתנהג כמו עקומת פעמון, כלומר תגדל עד נקודת זמן מסוימת, תנוע סביב ערך קבוע למשך מספר שנים (פלטו) ואז תכנס לתהליך דעיכה.
הכלכלה העולמית שואפת לצמוח כל הזמן, ועקב כך נדרשת תפוקה עולה כל שנה של נפט, כך שדי בכניסת התפוקה לשלב הפלטו בכדי לגרום לכך שהביקוש יגבר על התפוקה ועקב כך מחיר הנפט יעלה. עקב חשיבותו הרבה של הנפט לכלכלה העולמית, רבים מאמינים שבמחיר שמעל 100 דולר לחבית (ואולי אף פחות) הכלכלה העולמית לא תוכל לצמוח, כך שבמקרה כזה לא ניתן להוריד את רמות החוב הגבוהות בהן נמצאות הכלכלות המובילות בעולם.
הסוכנויות החשובות שעוקבות אחר נתוני תפוקת הנפט בעולם (IEA,EIA) מחלקות בחלוקה גסה את סוגי הנפט לשתי קבוצות:
Conventional – מכונה גם Crude. זהו הנפט הנוזלי הזול להפקה שמגיע לרוב ממקור יבשתי שקל לתחזק, ושמהווה עדיין את המרכיב המרכזי בתפוקת הדלקים הנוזליים בעולם.
Unconventional – כל שאר הדלקים הנוזליים ממקורות שונים שאינם Conventional.
הנפט הקונבנציונלי הוא החשוב ביותר לכלכלת העולם עקב מחיר הפקתו הנמוך יחסית.
בחינה של נתוני תפוקת הנפט הגולמי משנת 2002 ועד היום (על פי הגרף המצורף שמקורו בסוכנות האנרגיה של ארצות הברית – EIA) מראה את העובדות הבאות:
1) תפוקת הנפט הגולמי הגיע לשיא בתחילת שנת 2005 ומאז לא עלתה, כלומר נכנסה לשלב הפלטו.
2) התפוקה עלתה קלות באמצע שנת 2008 כאשר מחירי הנפט הגיעו לערך של 147 דולר לחבית, ואפשרו מכירת נפט גולמי מאיכות ירודה שקשה לזקק אותו.
3) בסוף שנת 2009 (הגרף חסר את הערכים של תחילת 2010) ערכי התפוקה חזרו כמעט לרמות שלפני המשבר של שנת 2008.
4) השינויים בערכי התפוקה הינם קטנים מאוד, אך עקב ביקוש קשיח והשפעות המסחר בחוזים עתידיים, נגרמו כפי שידוע תנודות חריפות במחיר.

גם נתוני התפוקה של סך כל הדלקים הנוזליים מראים שחזרנו לרמות של שנת 2008 (על פי נתוני IEA).
עלייה קטנה נוספת בביקוש עלולה על כן להחזיר אותו לעלייה בלתי נשלטת במחיר וחצייה של סף 100 דולר לחבית ולחזרה למיתון.
ארגון אופ"ק הצליח לשמר במשך מספר חודשים את מחיר הנפט ברצועה של 70-80 דולר לחבית, אך בתחילת אפריל חלה חציה של סף 85 דולר לחבית. מוקדם עדיין לקבוע האם אנחנו בתחילתו של גל חדש של עליות מחירים, אך מומלץ להמשיך ולעקוב אחרי נתוני התפוקה ורמות המחיר.

נכתב על ידי אמיר כרמל